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【U-18W杯】侍の新抑え候補・飯塚が魅せた輝き 習志野で学んだ「盛り上げ役」の大切さ

30日から韓国・機張(きじゃん)で行われる「第29回 WBSC U-18ベースボールワールドカップ」(全試合テレビ朝日系列・BS朝日・AbemaTVで放送)に参加する高校日本代表。佐々木朗希投手、奥川恭伸投手を中心に高いレベルの投手が揃う中、習志野の飯塚脩人投手は26日の大学ジャパンとの壮行試合で自己最速の151キロをマーク。8回から2イニングを投げて、1点は失ったが、力強い投球。抑え候補として存在感を発揮した。

選抜準V&夏の甲子園に出場した習志野にもいた「盛り上げ役」の存在

 下級生のメンバーも多く、3年生が率先して声をかけ垣根を無くして後輩がプレーしやすい環境を作ってきた。グラウンドでは2年生から「しっかりしてよー」というゲキも飛び、全員でチームを盛り上げてきた。

甲子園中止の影響は…? 元U-18代表コーチが語る“冬の国際大会”の戦い方(侍ジャパン応援特設サイトへ)

 この夏はその「盛り上げ役」が何度も試合をひっくり返してきた。

 夏の千葉大会準決勝、4連覇のかかる木更津総合戦。1点ビハインドで迎えた9回。2アウトとされ3年生が涙を流す中、打席で“なんで泣いているんですか?”と言っているかのように、2年生が笑顔でバッターボックスに立ち、同点に追いついた。

 甲子園の沖縄尚学との初戦も、9回1点ビハインド。そのベンチは全員が盛り上げ役に徹し声を出し続けていた。それこそが、1年かけて作り上げた諦めない習志野の姿だった。

 だからこそ「盛り上げ役」の重要さを知る飯塚は、コミュニケーションをとることを心がけチームに合流した。「個々の能力は高いけれど、2年半やってきたチームとは違う。短いチームで終わりは9月9日と決まっている。だからこそ自分が盛り上げ役となってチームを作っていきたいです」

 壮行試合でもベンチで声を出し、ブルペンでは先発の佐々木に声をかけ続けていた。4回からその機会を伺うようにブルペンに入ると、全力で投球練習を行った。

 そして8回、三塁側スタンドに高校ジャパンの応援に来ていた母校の吹奏楽部らの声援を背にマウンドへ。3万人に近いファンが熱狂する中、スタンドからは「飯塚!」と名前を呼ばれる声がはっきりと聞こえた。

 1点を失うものの、最速151キロの速球を武器に2回6奪三振でゲームセット。そこには佐々木にも奥川にも負けない存在感、輝きを放ち、クローザーとして「盛り上げ役」になった飯塚の姿があった。

U-18W杯のオープニングラウンド試合日程は以下の通り(※全試合BS朝日・AbemaTVで放送予定)。

8月30日(金)12時~ 日本vsスペイン
8月31日(土)12時~ 日本vs南アフリカ
9月1日(日)18時~ 日本vsアメリカ
9月2日(月)18時~ 日本vs台湾
9月3日(火)18時~ 日本vsパナマ

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